Risolto il mistero del segnale Wow!

Il 15 agosto 1977 fu rilevato un forte segnale radio a banda stretta chiamato poi “ segnale Wow! “ che sembrava provenire dall’esterno del Sistema Solare.

Segnale Wow!

Il “ segnale Wow! “ è il nome dato al forte segnale radio a banda stretta rilevato dall’astronomo Jerry R. Ehman il 15 agosto 1977 mentre lavorava con il radiotelescopio Big Ear dell’Università statale dell’Ohio al progetto di ricerca di vita extraterrestre SETI. Per le sue caratteristiche, il segnale lasciava intendere una provenienza esterna alla Terra e al Sistema Solare. Dopo la sua prima apparizione durata 72 secondi, il segnale non è stato mai più rilevato. Il “ segnale Wow! ” ha lasciato perplessi gli scienziati per quasi 40 anni su quello che potrebbe aver prodotto un segnale così forte dallo spazio, ma ora un gruppo di ricercatori del Centro di Scienze Planetarie è certo di avere la risposta: è stata una cometa.

Come riportato da Phys.org, il team di ricercatori, guidati da Antonio Paris, hanno proposto una teoria secondo la quale una cometa, che all’epoca era ancora da scoprire, è stata la fonte dello scoppio ad alta frequenza che gli astronomi del telescopio “Big Ear” dell’Ohio State University hanno rilevato nel lontano 1977. Quando stava studiando i dati, l’astronomo Jerry Ehman, era così sorpreso della sua scoperta che ha scritto “Wow!” in inchiostro rosso nel margine della scheda di dati, e allo stesso tempo, senza saperlo ha dato il nome con il quale il segnale, mai ripetuto, sarebbe stato per sempre conosciuto. Nel corso degli anni, diverse spiegazioni per l’origine del “ segnale Wow! “ sono state ipotizzate, tra cui, che è stato emesso da una stella, da un asteroide, da pianeti extrasolari, e anche dalla Terra stessa. Alcuni dei più scettici ritenevano che era stato molto probabilmente prodotto dal telescopio e/o delle sue attrezzature di osservazione o da un’altra sorgente artificiale. La più fantasiosa si chiese immediatamente se il segnale provenisse da alieni avanzati che stavano cercando di contattare la Terra.

I ricercatori del Centro di Scienze Planetarie (CPS) hanno rigettato tutte le teorie precedenti, tra cui quella di un’intelligenza aliena che ha trasmesso il messaggio, quando hanno cominciato a concentrarsi sulla ipotesi, formulata anche da un team CPS, che ha postulato che il “ segnale Wow! “ può essere stato prodotto da una nube di idrogeno che accompagna una cometa. Stranamente, il “ segnale Wow! “ è stato emesso, o trasmesso, a 1.420 MHz, che è la stessa frequenza dell’idrogeno. Una cosa che rafforzava l’idea era che il movimento della cometa avrebbe spiegato il motivo per cui non c’è mai stata una ripetizione del famoso segnale. Prendendo le informazioni di comete note, che non lo erano nel 1977, il team di CPS ha ristretto la loro ricerca fino a due candidati:  P / 2008 Y2 (Gibbs) e 266 / P Christensen,  che si trovavano nella stessa area di cielo da dove il “ segnale Wow! “ è apparso provenire. Il team ha testato la loro ipotesi contro ulteriori osservazioni effettuate sulle due comete quando hanno attraversato il cielo da novembre 2016 a febbraio 2017. Il team riferisce che i segnali radio provenienti da 266 / P Christensen sono abbinabili a quelli del “ segnale Wow! “ di 40 anni fa. Per verificare i loro risultati, hanno testato le letture da altre tre comete e hanno trovato risultati simili. I ricercatori riconoscono che non si può dire con certezza che famoso segnale sia stato generato da 266 / P Christensen, ma possono dire con certezza relativa che è stato generato da una cometa.

Proprio il mese scorso, in un articolo su Forbes  sul prossimo 40° anniversario della scoperta del segnale, è stato riferito che un documento, pubblicato dalla Washington Accademia delle Scienze nel 2015, ha rivelato che le comete P / 2008 Y2 (Gibbs) e 266 / P Christensen “erano transitate nel quadrante del gruppo stellare Chi Sagittarii” e che le due comete avevano nubi di idrogeno intorno ai loro nuclei. Il giornale ha continuato affermando che le nubi di idrogeno potrebbero essere state la fonte del “ segnale Wow! “. Per rendere le cose più interessanti, Dorminey ha sostenuto nell’articolo su Forbes che gli scienziati non hanno ancora scartato l’ipotesi aliena del famoso segnale. Indicando i risultati della Washington Academy of Sciences, ha sostenuto che un segnale lungo la riga di emissione dell’idrogeno dalle comete probabilmente sarebbe stato raccolto nel corso degli ultimi cinque decenni, ma questo, ha detto, non è accaduto. Quindi, la domanda è ora, i risultati attenuti dai ricercatori di CPS, anche pubblicati nel Journal of Washington Academy of Sciences, sono definitivi? Nel documento, il team conclude: “I risultati di questa indagine, quindi, concludono che gli spettri cometari sono rilevabili a 1.420 MHz e, soprattutto, che il “ segnale Wow! “ del 1977 era un fenomeno naturale proveniente da un corpo del Sistema Solare”.

Ne siamo certi? Ipotesi ancora contrastanti che non risolvono in modo definitivo il problema. A fare da contraltare però c’è un’altra domanda: se era un segnale alieno, perché non si è ripetuto mai più? Forse servono più di 40 anni al segnale per raggiungere la Terra? Forse chi ha emesso il segnale adesso non esiste più? “WOW!”.

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