Ganimede rivela i suoi segreti

Ganimede è la luna più grande del gigante gassoso Giove ed è anche la luna più grande del Sistema Solare, la NASA rivela incredibili dettagli inediti. Scoperta da Galileo Galilei nel 1610, Ganimede è stata osservata da vicino dalla sonda della NASA Galileo lanciata il 27 giugno 1996 ed in missione orbitale di Giove fino al 2003.

Ganimede - luna di Giove
Ganimede – luna di Giove

Dati di vent’anni dalla missione Galileo della NASA hanno svelato nuovi dettagli sul campo magnetico di Ganimede e sulle sue aurore. Più di due decenni fa, la navicella spaziale Galileo della NASA fece il suo primo sorvolo di Ganimede. La missione Galileo durò per quasi otto anni, dal 1996 al 2003, durante i quali la navicella spaziale fece sei voli mirati della luna più grande di Giove. Ma le scoperte più eccitanti sono state fatte durante il viaggio inaugurale della navicella spaziale. Il primo viaggio di Galileo attraverso il sistema solare ha rivelato che Ganimede è molto più insolita di quanto gli astronomi si aspettassero. In quel sorvolo iniziale, la navicella Galileo, che ha all’incirca le dimensioni di una giraffa cresciuta, portava uno strumento chiamato Plasma Subsystem (PLS). Questo strumento ha finito per rivelare che Ganimede agisce proprio come un normale pianeta e genera il proprio campo magnetico, separato da quello di Giove. Anni dopo, i ricercatori della NASA hanno ora dato una nuova occhiata al software di volo originale, analizzando i dati PLS di Galileo che non sono mai stati pubblicati prima. Il loro sforzo ha prodotto scoperte ancora più sorprendenti e ha contribuito a ricostruire il puzzle dell’ambiente unico della grande luna.

“Siamo tornati più di 20 anni dopo per dare un nuovo sguardo ad alcuni dei dati che non sono mai stati pubblicati e terminare la storia”, ha detto Glyn Collinson, del Goddard Space Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland. “Abbiamo scoperto che c’è un pezzo intero di cui nessuno era a conoscenza”, ha rivelato. Il mese scorso, la squadra di Collinson ha pubblicato un articolo sulla magnetosfera di Ganimede, che è la bolla magnetica attorno alla luna di Giove. Questo plasma di particelle di gas caricate elettricamente che circondano la luna viene costantemente modellato dal più grande campo magnetico di Giove, rendendolo completamente “diverso dalle altre magnetosfere nel sistema solare”, osserva la NASA in un comunicato stampa. La nuova analisi dei dati registrati da PLS, pubblicata in Geophysical Research Letters, ha rivelato che le particelle di plasma che piovono da Giove sono canalizzate dalla magnetosfera della luna verso la sua superficie ghiacciata. Inoltre, le osservazioni Galileo di 20 anni hanno registrato che la pioggia di plasma di Giove fa esplodere particelle di acqua dalla superficie di Ganimede. “Ci sono queste particelle che volano fuori dalle regioni polari, e possono dirci qualcosa sull’atmosfera di Ganimede, che è molto sottile”, ha detto il coautore dello studio Bill Paterson, anch’egli di Goddard.

Paterson, che è stato membro del team PLS durante la missione Galileo, ritiene che queste osservazioni possano contenere importanti indizi su come si formano le aurore di Ganimede. Per fortuna, il team ha scoperto che la sonda Galileo passava proprio sopra le regioni aurorali di Ganimede, qualcosa che non era noto in precedenza. La sonda sorvolò il punto esatto dove queste regioni sono state avvistate dal Telescopio Spaziale Hubble e riuscì a registrare gli ioni che cadevano sulla superficie del cappuccio polare di Ganimede. Queste rivelazioni hanno ora aiutato i ricercatori a individuare la posizione esatta della zona aurorale della grande luna. Andando avanti, il team spera di scoprire come vengono create le aurore di Ganimede e perché le luci nord e sud della luna sono così luminose. Una spiegazione potrebbe essere collegata alla riconnessione magnetica di Ganimede, un evento che descrive le interazioni esplosive tra le linee del campo magnetico di Giove e la magnetosfera della sua luna. Nel suo sorvolo iniziale, la sonda Galileo ha registrato forti flussi di plasma spinti tra Giove e Ganimede. “Osserviamo anche prove per l’accelerazione dei plasmi mediante riconnessione magnetica, in cui l’energia magnetica viene convertita in energia cinetica e termica nei plasmi dello spazio”, ha scritto il team della NASA Goddard nel loro articolo.

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