Piccolo asteroide: perché la NASA non può salvarci

L’umanità è spaventosamente vulnerabile a un devastante improvviso attacco di un piccolo asteroide che potrebbe esplodere nel cielo come una bomba nucleare. Il 2 giugno un piccolo asteroide di circa 2 metri di diametro, 2018 LA, sfuggito al sistema di controllo NASA, è apparso all’improvviso ed è esploso disintegrandosi nell’atmosfera sui cieli del Botswana (Sudafrica). Sfrecciando verso di noi alla velocità vertiginosa di 17 km/s, il piccolo asteroide ha penetrato l’atmosfera terrestre verso le 6:44 pm ora locale del Botswana, trasformandosi in una luminosa palla di fuoco che illuminava il cielo africano. Questi piccoli asteroidi se abbastanza potenti potrebbero distruggere una città.

Piccolo asteroide e Terra
Piccolo asteroide e Terra

È raro incontrare qualcuno che non sappia che un asteroide ha estinto i dinosauri. Ma il documento accademico che per primo ha presentato questa teoria ormai consolidata è stato pubblicato solo nel 1980, a dimostrazione di quanto recentemente abbiamo iniziato a pensare al rischio posto dalle rocce spaziali. Lo studio degli asteroidi è nella sua infanzia in questo momento, il che significa che abbiamo appena iniziato a considerare come salvarci dagli asteroidi del giorno del giudizio. Solo cinque anni fa, all’ex capo della Nasa Charles Bolden è stato chiesto come dovremmo reagire se un grande asteroide fosse diretto verso New York City e la sua risposta è stata semplice: “Prega”. E da allora non è cambiato molto, anche se ci siamo resi conto che la minaccia è molto più grande di quanto chiunque abbia immaginato. Oggi possiamo facilmente rintracciare e monitorare l’enorme mostro di asteroide abbastanza grande da spazzare via l’umanità a causa delle sue dimensioni e della tendenza ad orbitare attorno al sole in modo prevedibile, permettendoci di prevedere il suo movimento secoli prima. Tuttavia un piccolo asteroide non mappato potrebbe insinuarsi senza preavviso e poi esplodere nel cielo con la forza di una bomba nucleare, uccidendo potenzialmente milioni di persone.

La tecnologia attuale ci consente di individuare un piccolo asteroide canaglia poche ore prima che si schianti sulla Terra, il che significa che sarebbe estremamente difficile evacuare una città nella linea di fuoco. Lo scorso fine settimana, un piccolo asteroide ha colpito la Terra appena 19 ore dopo essere stato individuato dal sistema di difesa planetaria della Nasa, e questa è solo una delle uniche due rocce che gli scienziati hanno rilevato con successo prima che ci colpisse. Fortunatamente, era così piccolo da sprigionare solo la potenza di 500 tonnellate di tritolo, che non è neanche lontanamente l’impatto delle 15.000 tonnellate generato dalla bomba di Hiroshima. Ma se avesse una larghezza di 100 metri, il cratere lasciato da una collisione sarebbe largo circa 1200/1300 metri. Terrificante. Statisticamente si pensa che l’impatto su questa scala avvenga ogni 5.000 anni. Sebbene l’umanità vivrebbe per combattere un altro giorno, un vasto numero di persone potrebbe essere ucciso e intere città rase al suolo. Sia la NASA che l’Agenzia spaziale europea si stanno affrettando a scoprire un metodo per deviare o distruggere le rocce spaziali in rotta di collisione con la Terra, ma c’è ancora molta strada da fare. L’asteroide Bennu, ad esempio, scoperto l’11/09/1999, ha circa 560 metri di diametro ed ha un 1 su 2.700 possibilità di colpire la Terra nel 2135 e si stima che l’energia scatenata in questo impatto sarebbe equivalente a 1.200 megatoni, ovvero 80.000 volte l’energia rilasciata dalla bomba di Hiroshima. È probabile che saremo in grado di capire come affrontare questo mostro di asteroide nel prossimo secolo e fare in modo che non arrivi vicino a noi, magari usando una piccola astronave per spingerlo su una nuova rotta o semplicemente facendolo esplodere.

Gli scienziati rivelano che gli asteroidi abbastanza grandi da distruggere le città colpiscono la Terra con una frequenza terrificante. L’anno scorso, gli scienziati hanno avvertito che asteroidi abbastanza grandi da causare danni “continentali” potrebbero essere in agguato all’interno di un nuovo ramo delle Tauridi. I ricercatori dell’Accademia delle Scienze ceca in astronomia e astrofisica, avvertono che un ramo precedentemente sconosciuto delle Tauridi potrebbe ospitare asteroidi fino a “diverse centinaia di metri di diametro”. Se un asteroide di tali dimensioni apparisse all’orizzonte un giorno, non avremmo davvero nulla da fare se non pregare.

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