Nuove immagini rivelano la natura delle macchie luminose di Cerere

Le macchie luminose cosparse su tutto il pianeta nano Cerere, il più grande oggetto nella fascia degli asteroidi, hanno catturato l’immaginazione del pubblico sin da quando il veicolo spaziale Dawn ha inviato le prime immagini all’inizio di quest’anno Più di 130 di queste macchie stranamente riflettenti sono state identificate da Dawn, la più luminosa delle quali si trova proprio nel bel mezzo di una formazione da impatto chiamata cratere Occator. Quale potrebbe essere la causa di tale luminosità sorprendente in un mondo altrimenti oscuro? Secondo la nuova ricerca pubblicata oggi su Nature, inclusi video basati sulle immagini di Dawn, la risposta più probabile è che sono depositi di composti salati chiamati solfati di magnesio idrati. Le saline del nostro pianeta sono ben note per essere altamente riflettenti e sembra proprio che possa essere lo stesso con le macchie luminose di Cerere.

Cerere (pianeta nano)

Il team, guidato dallo scienziato planetario Andreas Nathues dell’Istituto Max Planck per la ricerca sul sistema solare, ha utilizzato la Framing pancromatico Camera (FC) di Dawn per ottenere da vicino le immagini delle macchie luminose del pianeta nano, che tendono ad essere situate all’interno di crateri da impatto. Non solo la FC ha scoperto che i materiali si comportano come solfati, ma ha anche permesso agli scienziati di studiare le misteriose nuvole di foschia che si formano nel cratere Occator durante le ore diurne su Cerere. “La foschia è relativamente sottile,” ha detto Nathues, “Abbiamo stimato circa una particella per millimetro cubo.” Ma mentre questo strato nebbioso di sali sublimatici è piuttosto debole, sarebbe ancora visibile da un ipotetico astronauta da alcune angolazioni, ha detto Nathues. La squadra ha inoltre confermato che uno dei processi dietro la foschia è la sublimazione di acqua-ghiaccio, o la conversione di ghiaccio al vapore acqueo, senza il passaggio intermedio di fusione in forma liquida. Ma molti più dati dovranno essere acora esaminati prima che gli scienziati possano avere una comprensione più chiara dei movimenti geologici presenti dietro il fosco clima diurno del cratere Occator.

“Abbiamo bisogno di esaminare altre immagini che mostrano l’effetto della foschia”, ha detto Nathues, “Le forze di marea non agiscono su Cerere. Attualmente, siamo in grado di confermare acqua ghiacciata sublimata. Se le altre forze (come il congelamento dell’acqua) potrebbero agire come attività guida, attualmente non è chiaro”. Fortunatamente, Dawn è ormai saldamente parcheggiato in orbita a Cerere, e recentemente si è tuffato giù ad altitudini a partire da 240 miglia per ottenere uno visione migliore delle sue caratteristiche superficiali. Questo mondo solitario, punteggiato di depositi di sale scintillanti e leggere nebbie alla base dei crateri, sta finalmente per essere messo a fuoco.

 

Share
Precedente Bloccato passeggero per manomissione porta di emergenza su volo Lufthansa Successivo Polemica Natale: simboli cristiani e tradizioni natalizie in pericolo