Scoperti due nuovi oggetti spaziali nei pressi della Terra

La NASA ha scoperto due nuovi oggetti spaziali nei pressi della Terra: C / 2016 U1 NEOWISE è una cometa mentre non sanno ancora se 2016 WF9 è un asteroide.

comet-c-2016-u1
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La Missione NEOWISE della NASA ha annunciato la scoperta di due nuovi oggetti spaziali che sono passati vicino all’orbita della Terra. Uno degli oggetti celesti è una cometa, ma gli astronomi sono incerto se il secondo oggetto è una cometa o di un asteroide. Il primo oggetto ad attraversare il sistema solare interno, secondo al Jet Propulsion Laboratory della NASA (JPL), è una cometa rara nota come C / 2016 U1 NEOWISE ed era stata scoperto da NEOWISE, durante la missione di caccia agli asteroidi caccia della NASA, nell’ ottobre 2016. C / 2016 U1 NEOWISE ha raggiunto il suo punto vicino alla Terra il 13 dicembre 2016, ad una distanza di circa 106 milioni di chilometri. Ci si aspetta che il suo punto più vicino al Sole all’interno dell’orbita di Mercurio sarà il 14 Gennaio 2017. Questa è la prima volta nella storia che l’orbita della C / 2016 U1 NEOWISE intorno al Sole ha portato la cometa vicino alla Terra. La cometa dovrebbe essere sufficientemente luminosa fino al 14 gennaio a essere vista nel cielo notturno con un buon binocolo o telescopio. Secondo Paul Chodas, manager Center della NASA per oggetto Near-Earth (NEO) Studi al JPL di Pasadena, in California, C / 2016 U1 NEOWISE “ha una buona possibilità di diventare visibile attraverso un buon binocolo, anche se non possiamo essere sicuri perché la luminosità di una cometa è notoriamente imprevedibile”. Se visibile sarebbe meglio osservala dall’emisfero settentrionale, poco prima dell’alba nel cielo australe. Dovrebbe rimanere visibile, spostando un po’ più a sud ogni giorno fino al 14 gennaio, quando raggiunge il suo punto più vicino al Sole all’interno dell’orbita di Mercurio. La sua vicinanza al Sole il 14 gennaio la renderà difficile da osservare. Dopo il 14 gennaio, inizierà a muoversi lontano dal nostro sistema solare interno nel sistema solare esterno. “Alla sua massima  brillantezza, la cometa C / 2016 U1 NEOWISE sarà visibile nel cielo all’alba 12 gradi dal Sole”. Magnitudo misura il grado di luminosità di un oggetto nel cielo notturno stabilisce che il grado di luminosità è maggiore per oggetti con un numero inferiore per grandezza. Così la luna, con una magnitudo di -12.7, è molto più luminoso di Venere con una magnitudo di -4.4. Gli astronomi sanno molto poco di C / 2016 U1 NEOWISE perché questa è la prima volta che viene osservata. Si ritiene che il suo periodo orbitale potrebbe essere milioni di anni. Quindi questo potrebbe essere la prima volta che è venuto vicino alla Terra in milioni di anni e l’ultima volta che vedremmo in milioni di anni. Dal momento che ha raggiunto il suo massimo avvicinamento alla Terra il 13 dicembre, ad una distanza di 106 milioni di chilometri, che ha viaggiato più vicino al Sole e ha raggiunto una distanza di 140 milioni di chilometri dalla Terra.

Ma tra i due oggetti spaziali avvistati gli scienziati della NASA sono incerti circa la natura del secondo oggetto conosciuto come 2016 WF9. Secondo la NASA, l’oggetto, a circa un chilometro di diametro, sembra cavalcare la “linea sfocata tra un asteroide e una cometa”. Gli astronomi sono incerti sul fatto che si tratta di una cometa o un asteroide, perché non ha una scia di detriti di ghiaccio come le altre comete. Tuttavia, gli astronomi ritengono che potrebbe avere “origini delle comete”, perché sembra avere le caratteristiche di riflessione e la struttura del corpo di una cometa. Le comete sono in genere costituiti da ghiaccio, polvere e materiale roccioso. Si riscaldano quando si avvicinano al Sole e cominciano rilasciare materiale. Il materiale forma una scia di polvere di detriti. La perdita di materiale potrebbe influenzare il grado di luminosità e quindi la visibilità delle comete nel cielo notturno. “2016 WF9 potrebbe avere origini cometarie” ha detto James Bauer al Jet Propulsion Laboratory della NASA. “Questo oggetto dimostra che il confine tra asteroidi e comete è sfocato. Forse nel tempo questo oggetto ha perso la maggior parte delle sostanze volatili che permangono sopra o appena sotto la superficie”. Gli astronomi hanno detto che stavano osservando l’approccio di 2016 WF9 per confermare che si tratta di una cometa. Dovrebbe essere al suo punto più vicino alla Terra il 25 febbraio, ad una distanza di circa 51 milioni di chilometri. Anche se questa sembra essere una distanza enorme, gli astronomi fanno notare che è molto vicino alla scala astronomica delle distanze. Anche se non rappresenta una minaccia per la Terra nel suo passaggio, gli scienziati stanno studiando la traiettoria orbitale 2016 di WF9 perché sono preoccupati che la sua orbita potrebbe portare l’oggetto ad avvicinarsi alla Terra durante i successivi approcci. 2016 WF9 ha un periodo orbitale di soli cinque anni. Passa l’orbita della Terra più frequentemente di C / 2016 U1 NEOWISE perché il punto più lontano della sua orbita lo porta solo fino a Giove nel nostro Sistema Solare esterno.

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