Cercando Pianeta 9 scoprono un nuovo pianeta nano

Gli astronomi mentre cercavano il misterioso Pianeta 9 hanno fatto una straordinaria scoperta al limite estremo del Sistema Solare: un nuovo pianeta nano. In una straordinaria scoperta un team di scienziati guidati dall’astronomo Scott Sheppard del Carnegie Institution for Science di Washington ha individuato un nuovo pianeta nano nascosto nei punti più lontani del nostro Sistema Solare.

Haumea (pianeta nano)
Haumea (pianeta nano)

L’annuncio è stato fatto dal Carnegie Institution for Science che ha rilevato che il team ha scoperto questo pianeta nano, noto come TG3872015, mentre cercava il misterioso Pianeta 9, una super-Terra 10 volte più grande del nostro pianeta che dovrebbe essere situato ben oltre Nettuno. Originariamente scoperto il 13 ottobre 2015 con l’aiuto del telescopio giapponese Subaru presso il Hawaii Mauna Kea Observatories, il pianeta nano è stato soprannominato “The Goblin”, “poiché la sua designazione provvisoria contiene la sigla TG e l’oggetto è stato visto per la prima volta vicino a Halloween” ha spiegato Carnegie. Tuttavia, poiché si muove incredibilmente lentamente nella sua orbita molto allungata intorno al sole, TG3872015 è stato confermato essere un pianeta nano solo dopo ripetute osservazioni che sono durate fino a maggio del 2018. La scoperta è stata infine annunciata dal Minor Planet Center dell’Organizzazione Astronomica Internazionale il 1° ottobre.

Questo porta a sei il numero di pianeti nani ufficialmente riconosciuti nel nostro sistema solare. Quattro degli altri cinque pianeti nani, Plutone, Haumea (nella foto2), Makemake ed Eris, si trovano nel sistema solare esterno, mentre il rimanente, Cerere, è l’unico trovato nel sistema solare interno. Cerere risiede nella fascia degli asteroidi tra le orbite di Marte e Giove. Secondo Sheppard, il nuovo oggetto è abbastanza piccolo anche per un pianeta nano, misurando solo 300 km di diametro. Plutone, il più grande pianeta nano conosciuto nel nostro Sistema Solare, ha un diametro di 2.370 km, essendo circa due terzi della dimensione della luna terrestre, e potrebbe presto essere “riammesso” come pianeta. TG3872015 viene descritto come un “oggetto estremamente distante” che giace “ben oltre Plutone”. Al momento della sua scoperta, TG3872015 era situato a una distanza di 80 unità astronomiche (AU) dal Sole. Ricordiamo che AU è definita come la distanza tra la Terra e il Sole e misura circa 150 milioni di km. In confronto, Plutone si trova a circa 34 UA, ciò significa che il nuovo oggetto era 2,5 volte più lontano dal Sole di Plutone durante il suo primo avvistamento.

Sistema Solare - Pianeti e pianeti nani
Sistema Solare – Pianeti e pianeti nani

Ma “The Goblin” viaggia ancora più lontano nel cosmo, a circa 12 miliardi di km e impiega ben 40.000 anni per completare un’orbita completa intorno al Sole. Infatti, il TG3872015 non si avvicina mai a più di 65 AU dalla nostra stella e in realtà ha il perielio più distante (o il punto più vicino al Sole) nell’intero sistema, dopo i due planetoidi trovati nella fascia di Kuiper oltre l’orbita di Nettuno: Biden (80 AU) e Sedna (76 AU). È interessante notare che il TG3872015 o The Goblin ha un’orbita ellittica inclinata che lo porta così lontano dai principali pianeti del sistema che non ha alcuna possibilità di avere “significative interazioni gravitazionali con loro”. Nel suo punto più lontano questa orbita insolita lancia il pianeta nano ad una distanza impressionante di 2.300 UA, portandolo in una regione dello spazio conosciuta come Nube di Oort, “un esteso guscio di oggetti ghiacciati che esistono nelle parti più esterne del Sistema Solare, oltre la fascia di Kuiper.

Ma forse la cosa più sconcertante di questo nuovo piccolo mondo è che suggerisce la chiara possibilità dell’esistenza di un oggetto ancora più grande che si nasconde ai margini del Sistema Solare, vale a dire il misterioso Pianeta 9, indicato anche come la super-Terra mancante. L’orbita peculiare di TG3872015 “supporta la presenza di un grande pianeta ancora più lontano”, hanno dichiarato i funzionari della Carnegie. Si presume che Pianeta 9 si trovi 20 volte più lontano dal Sole rispetto a Nettuno, come è stato teorizzato nel 2016 dagli astrofisici planetari Caltech Konstantin Batygin e Mike Brown. La sua esistenza fu suggerita per la prima volta da Shepard e Chad Trujillo dell’Osservatorio Gemini delle Hawaii nel 2014. A quel tempo, la coppia aveva appena pubblicato uno studio sulla rivista Nature che annunciava la scoperta di Biden. Proprio come Sedna, un piccolo mondo ghiacciato che orbita il Sole in più di 11.000 anni. Si ritiene che Biden sia un membro della Nube di Oort interiore e abbia un’orbita allungata che sembra allontanarlo dal piano del Sistema Solare. La spiegazione di questo fenomeno sconcertante è stata attribuita alla forza gravitazionale di un enorme pianeta nascosto la cui gravità influenza le orbite di una manciata di oggetti nella Cintura di Kuiper tra cui Sedna e Biden.

“Questi cosiddetti oggetti Inner Oort Cloud come TG3872015, Biden e Sedna sono isolati dalla maggior parte della massa nota del Sistema Solare, il che li rende immensamente interessanti”, ha spiegato Sheppard”. Possono essere usati come sonde per capire cosa sta accadendo ai margini del nostro sistema solare. In un nuovo studio presentato a The Astronomical Journal, Shepard e Trujillo sostengono che l’orbita del nuovo pianeta nano sembra essere “sottoposta a trattamento” allo stesso modo di quella di Sedna e Biden, così come altri oggetti estremamente distanti nella fascia di Kuiper. Tutti questi oggetti hanno orbite allungate che si raggruppano nella stessa parte del cielo, suggerendo che potrebbero essere influenzate dall’enigmatico Pianeta 9 descritto come un “massiccio perturbatore” nello studio del 2014. “Questo raggruppamento può essere mantenuto solo se il Sistema Solare ospita un ulteriore, ma attualmente invisibile, pianeta di tipo super-terrestre”, ha detto Batygin. Gli autori basano le loro conclusioni su simulazioni al computer che hanno dimostrato che l’orbita del TG3872015 è “stabile per l’età del sistema solare” ed è soggetta allo stesso tipo di influenza gravitazionale che un pianeta gigante nascosto nella Fascia di Kuiper eserciterebbe sul oggetti più piccoli nel suo vicinato cosmico. “Ciò che rende questo risultato davvero interessante è che Pianeta 9 sembra influenzare TG3872015 allo stesso modo di tutti gli altri oggetti del Sistema Solare estremamente distanti. Queste simulazioni non provano che ci sia un altro enorme pianeta, ma sono un’ulteriore prova che qualcosa di grosso potrebbe essere là fuori”, ha detto Trujillo in una dichiarazione.

Il team crede che molti altri mondi potrebbero nascondersi ai margini del sistema solare, condividendo le stesse peculiarità orbitali di Sedna, Biden e “The Goblin”. “Pensiamo che potrebbero esserci migliaia di piccoli corpi come il TG3872015 sulle frange del Sistema Solare, ma le loro distanze li rendono difficili da trovare”, ha detto il coautore dello studio David Tholen dell’Università delle Hawaii. “Al momento rileviamo solo TG3872015 quando è vicino al suo approccio più vicino al sole. Per circa il 99% della sua orbita di 40.000 anni, sarebbe troppo debole da vedere”. Commentando le scoperte della sua squadra, Sheppard ha osservato che il pianeta nano appena scoperto è un altro tassello del puzzle che potrebbe alla fine portare alla scoperta dell’elusivo Pianeta Nove. “Questi oggetti lontani sono come briciole di pane che ci conducono al Pianeta 9. Quanto più possiamo trovare, tanto meglio possiamo capire il Sistema Solare esterno e il possibile pianeta che pensiamo stia modellando le loro orbite, una scoperta che ridefinirebbe la nostra conoscenza dell’evoluzione del Sistema Solare”.

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