I misteriosi hobbit non erano umani

Alcuni fossili di Homo floresiensis, soprannominati “gli hobbit” per la loro piccola statura, sono stati scoperti sull’isola indonesiana di Flores nel 2003. Secondo un nuovo studio pubblicato lunedì, i piccoli umani che si estinsero su un’isola indonesiana circa 15.000 anni fa non erano Homo sapiens ma una specie diversa.

Homo Floresiensis e Homo Sapiens
Homo Floresiensis e Homo Sapiens

Da allora si è scatenata la polemica ed un feroce dibattito antropologico sul fatto che si tratti di un ramo sconosciuto dei primi umani o di esemplari dell’uomo moderno deformati dalla malattia. Il nuovo studio, basato su un’analisi delle ossa del cranio, mostra una volta per tutte che gli ominidi di dimensioni ridotte, i cosiddetti hobbit, non erano Homo sapiens, secondo i ricercatori. Fino ad ora, gli studi accademici hanno puntato in una direzione o nell’altra e il discorso scientifico è stato talvolta ribaltato in acrimonia. Una scuola di pensiero sostiene che il cosiddetto uomo di Flores discendeva dal più grande Homo erectus e diventava più piccolo nel corso di centinaia di generazioni. Il processo proposto per questo è chiamato “insulare nanismo”: gli animali, dopo aver migrato attraverso i ponti terrestri durante i periodi di basso livello del mare, finiscono abbandonati sulle isole mentre gli oceani aumentano e le loro dimensioni diminuiscono progressivamente se l’offerta di cibo diminuisce. Uno hobbit adulto era alto circa un metro e pesava circa 25 chili. Allo stesso modo, l’isola di Flores era anche sede di una razza in miniatura di estinte creature simili a elefanti chiamate Stegodon.

Ma altri ricercatori sostengono che Homo floresiensis era in effetti un uomo moderno le cui minuscole dimensioni e il piccolo cervello, non più grande di un pompelmo, era causato da una malattia genetica. Un sospetto era il cretinismo nano, a volte causato da una mancanza di iodio. Un altro potenziale colpevole è stata la microcefalia, che raggrinzisce non solo il cervello e la sua busta ossuta. Pesando con un nuovo approccio, pubblicato sul Journal of Human Evolution, una coppia di scienziati in Francia ha utilizzato strumenti high-tech per riesaminare gli strati del cranio hobbit. Più precisamente, hanno guardato i resti di Liang Bua 1 (soprannominato LB1), il cui cranio è il più integro di nove esemplari conosciuti. “Finora, abbiamo basato le nostre conclusioni su immagini in cui non si vede molto”, ha detto l’autore principale Antoine Balzeau, uno scienziato del Museo di storia naturale francese. Unendo le forze con Philippe Charlier, un paleopateologo dell’università Paris Descartes, specializzato nella risoluzione di antichi misteri medici, i ricercatori hanno ottenuto immagini ad alta risoluzione recentemente generate in Giappone per calcolare mappe di variazione dello spessore osseo.

“Ci sono molte informazioni contenute negli strati ossei del cranio”, ha detto Balzeau all’AFP. I risultati, ha detto, non erano ambigui: “Non c’erano caratteristiche della nostra specie”, cioè Homo sapiens. E mentre hanno trovato prove di malattie minori, non c’era nulla che corrispondesse alle principali malattie genetiche che altri ricercatori avevano indicato. Ma se una parte del mistero può essere risolta, un’altra rimane intatta. Perché mentre gli scienziati non potevano escludere la possibilità che lo hobbit fosse una versione ridotta dell’Homo erectus, che arrivò sulla vicina isola di Giava qualche milione di anni fa, né potevano essere sicuri che Homo floresiensis non fosse una specie tutta sua, una specie sconosciuta. “Per il momento, non possiamo dire nulla in un modo o nell’altro”, ha detto Balzeau.

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