Neith la misteriosa luna di Venere

L’astronomia ci dice che il pianeta Venere non ha satelliti naturali, eppure per diversi anni si è parlato di una misteriosa luna di Venere chiamata Neith. La scoperta, fatta dal famoso astronomo Giovanni Domenico Cassini, risalirebbe al 1627. Successivamente Neith fu confermata in altre osservazioni per poi sparire nel nulla relegata a semplice illusione ottica.

Neith la luna di Venere
Neith la luna di Venere

La scoperta di Neith fu riportata per la prima volta dal famoso astronomo Giovanni Domenico Cassini il 25 gennaio 1672. Cassini osservò questo oggetto per dieci minuti finché non si perse nell’alba. La mattina del 28 agosto 1686, usando un telescopio con lunghezza focale di 34 piedi, Cassini vide lo stesso oggetto o un oggetto simile. Era una “luce mal definita”, che tuttavia “sembrava imitare la fase di Venere”. Ancora una volta il suo diametro sembrava circa un quarto di quello di Venere. Cassini osservò per quindici minuti, poi lasciò il telescopio. Cinque minuti dopo tornò, ma a quel punto l’alba era diventata troppo luminosa. La scoperta di Cassini fu sostenuta da James Short, un noto ottico, che riferì di aver individuato la luna poco prima dell’alba del 23 ottobre 1740 mentre guardava Venere con un telescopio da 16 pollici. Ripeté subito l’osservazione con un telescopio da 240X. Il diametro di Neith sembrava circa un terzo, o un po’ meno, del diametro di Venere; la sua luce non era così brillante o vivida, ma eccessiva e ben definita. Una linea che passava attraverso il centro di Venere e questa, faceva un angolo con l’equatore di circa 18 o 20 gradi. Short osservò il corpo celeste per un’ora finché non lo perse alla luce del giorno. Non l’ha mai più visto.

L’esistenza della presunta luna di Venere divenne presto traballante, tuttavia, quando alcuni eminenti astronomi affermarono di non averla potuta trovare, anche dopo che altri astronomi altrettanto importanti dissero di averla vista. L’esistenza di Neith fu in parte smentita dal monaco capo dell’Osservatorio di Vienna Abbot Hell nel dicembre 1757. L’abate riferì di aver visto la luna solo usando uno dei numerosi telescopi nell’osservatorio con un riflettore da 2 piedi. Disse di avere visto una stella mal definita come “una piccola cometa” vicino al pianeta. Gli altri telescopi non hanno trovato nulla. Il monaco individuò di nuovo la luna elusiva nel marzo 1758. Disse che sembrava una luna, ma in realtà non era nulla. Ha concluso che Neith era in realtà un’illusione ottica. Uno strano mistero, la questione non era così semplice. Short aveva visto il suo oggetto con due diversi telescopi, con vari ingrandimenti, e lo guardò per un’ora. L’illusione di Abbot Hell era visibile solo in uno strumento, in condizioni limitate.

Ma le rilevazioni di Neith proseguirono. Il 20 maggio 1759 Meier, usando un telescopio riflettente di 30 pollici di fuoco, vide sopra Venere “un piccolo globo di luminosità molto inferiore, circa 1 ½ diam. di Venere da se stessa. Meier osservò questo per mezz’ora, e la posizione del piccolo globo rispetto a Venere rimase la stessa, anche se la posizione del telescopio era stata cambiata. Il 3 maggio 1761 Montaigne a Limoges vide un piccolo corpo a forma di mezzaluna circa 22 minuti di arco di distanza da Venere. Come al solito, ha mostrato la stessa fase del pianeta e aveva un quarto del suo diametro. Ripeté l’osservazione più volte durante la notte, e il 4, 7 e l’11 maggio vide nuovamente la piccola luna, posizionata diversamente ma che mostrava sempre la stessa fase. Il 7 l’oggetto è stato visto distintamente anche quando Venere non era nel campo del telescopio. All’Academie des Sciences francese fu detto che il satellite era un quarto del diametro di Venere, era il più lontano da Venere come la Luna dalla Terra e aveva un periodo di 9 giorni e 7 ore.

Houzeau (ex direttore dell’Osservatorio reale di Bruxelles) non era disposto a credere che le osservazioni di un oggetto vicino a Venere fossero “tutte illusioni”, poiché tutte erano state realizzate da famosi astronomi o osservatori esperti. Tuttavia, Houzeau ha affermato che il corpo celeste non può essere un vero satellite. Le posizioni osservate erano impossibili da riconciliare con un’orbita attorno a Venere, e la massa del pianeta “dedotta dai tentativi meno difettivi sarebbe 7 volte la quantità reale”. Ha suggerito quindi che l’oggetto potrebbe essere un pianeta intra-mercuriale, che a volte sembrerebbe essere così vicino a Venere da essere visibile nello stesso campo telescopico di quel pianeta, e “apparirebbe accanto al disco più grande di Venere come un corpo di dimensioni più piccole, presentando quasi la stessa fase”. Ma qualcosa è stato visto e più volte. Non una stella, non un pianeta conosciuto o sconosciuto, non un asteroide, non un’illusione, e non un satellite di Venere. Cosa era Neith? Dove è finita?

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